在一年之前,犹他爵士完成了一次很大的突破,甚至可以说是他们这支球队、这批球员所完成的最大的一次突破。

此前,在聊到爵士这支球队的时候,绝大多数人的评价往往都是,他们是一支不错的常规赛队伍,但并不是顶尖的球队。在上个赛季之前,爵士在现任主教练奎因·斯奈德的带领下,常规赛最好的成绩也就是西部第四。曾经的爵士,可以连续多年在常规赛中取得50胜以上的战绩,但却难以更进一步。

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但这种历史,被爵士在上赛季亲手改写了。上赛季常规赛结束时,他们高居西部第一位,这是如今这一批球员首次取得如此的成绩。而且,他们的常规赛成绩在全联盟中也是最好的,只要他们能够在季后赛中持续前进,他们就可以在每一轮比赛中都拥有主场优势。
这个成绩,让爵士在上赛季季后赛开始前,拥有着极高的心气和预期,全队上下都期待着在季后赛中也取得重大突破。不过,爵士在常规赛中取得优异成绩的背后,有一个不能忽视的重要因素,那就是球员们在绝大多数时刻都保持着健康。常规赛没有经历过伤病的考验,成为他们前进的一大隐患。最终,迈克·康利在第二轮的受伤缺阵,以及多诺万·米切尔的带伤作战,让爵士在季后赛的艰苦战斗中被拖慢了脚步。西部半决赛面对打小阵容的快船,爵士被对手严重针对,最终倒在了第二轮。
尽管如此,爵士还是打破了曾经的桎梏,他们也一跃进入到西部精英级别球队的行列当中。只不过,当爵士提高自己在西部地位的同时,自然也提高了球迷对他们的预期。当这份预期在本赛季并未顺利兑现时,压力和质疑自然就朝他们袭来了。
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最近两场比赛,爵士先后败给了排名西部前两位的勇士和太阳。虽然伤病等原因造成的阵容不整,是爵士最近成绩起伏的客观原因,但除了最近这2场失利,他们在前8场比赛里,也输了6场。这其中绝大多数的失利,都是在他们阵容相对齐整时发生的。所以爵士目前的困境不仅有伤病等客观原因的影响,也包括他们自己本身就打得不够好这样的主观因素。
上赛季的爵士,之所以能够取得联盟最佳战绩,一个重要的原因,就是他们在面对比自己实力更弱的队伍时,发挥十分稳定,也就是所谓的“虐菜”能力一流。再加上不俗的打硬仗能力,造就了一枝独秀的爵士。可是本赛季,爵士累计输掉了18场比赛,其中不乏面对火箭、鹈鹕以及活塞这些球队时的“阴沟翻船”。据统计,爵士面对本赛季战绩最差的7支队伍时,遭遇过6场失利。
“很明显,我们还有很多工作要做,”爵士小前锋乔·英格尔斯说。
如果说上赛季的爵士,让自己脱胎换骨成为了一支有潜力去竞争冠军头衔的队伍,那本赛季的角色,则变回了曾经的那支还在苦苦寻找自己比赛节奏与步调的球队。
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通常情况下,很多阵容变化剧烈的队伍,会在赛季中呈现出这样的状态。爵士虽然也在休赛期引进了诸如怀特塞德和鲁迪·盖伊等新援,可球队的核心框架并未有太大的变化,球队的领袖也依旧还是米切尔与戈贝尔。在这样的情况下,爵士本没有理由跟前一个赛季出现如此大的差别。
不过,当一支球队带给人们的期待发生变化时,这种期待反过来也会作用到这支球队身上。爵士本赛季在很多时候出现的挣扎局面,也跟这些增加的期待不无关系。
其实,爵士的变化早从12月初就已经在球场上显露出来。虽然当时爵士也有过连续客场击败骑士、森林狼、76人以及奇才的表现,但球员们的情绪以及球队的氛围,已经开始有些不一样了。那时的爵士,在攻防两端不再像之前那般紧张,传球也不再像以往那样流畅,防守端的协防补位也没有曾经那样迅速。他们就像一支丧失了对篮球的兴趣、只是打卡上班的球队。
“我们必须要再次找回那种享受的感觉,”戈贝尔当时就说,“我们也必须要明白一点,那就是打球是我们大家谋生的手段。我觉得这种心态会帮助到我们。”
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那么,如果爵士想要扭转这种心态,以及随之而来在场上出现的种种问题,他们到底要如何调整呢?首要的一点,就是爵士需要从内部先紧张起来。
新年的这第一个月,对爵士来说是非常苦难的一段时间。由于新冠疫情再度袭来,再加上突如其来的伤病,导致爵士很难凑齐完整的阵容。这样的情况,在前一个赛季的常规赛中几乎都不曾出现过。加上整个一月爵士的客场比赛有11场,而主场只有6场,这样的赛程也加剧了爵士所面临局面的艰难程度。
“情况非常艰难,不过我们必须找到一种方式扛过去,”爵士前锋鲁迪·盖伊说,“这就是这个联盟的客观情况,除了新冠的那一部分外,其他的元素将会一直跟这个联盟相伴。这样的因素很难应付,但也恰好可以让我们明白,自己到底是怎样的一支队伍,这样的局面会塑造球队性格。我们其他的球员们必须挺身而出,做NBA球员该做的事情,这也是比赛的一部分。”
就像盖伊所说,伤病和赛程几乎从NBA诞生之日起,就与这项运动和这个联盟相伴。其他球队也会经历类似的情况,所以自然也不会有人同情和可怜如今的爵士。曾执教爵士多年的教练杰里·斯隆曾多次告诫他的弟子们,比赛将会不断袭来。在客场连续输给勇士和太阳之后,爵士将回到主场再战太阳,然后,他们还要面对灰熊、掘金以及篮网这些劲敌。
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在戈贝尔左小腿拉伤、米切尔脑震荡、博格达诺维奇膝盖挫伤而都暂时无法出战的情况下,爵士将要连续面对主力缺阵以及赛程紧张这两大考验。在这样的局面下,没人能够帮助他们,爵士能做的只有自救。“我们要继续保持团结,这是最重要的事情,”博格达诺维奇告诫自己的队友们说。
保持团结的第一要务,就是要屏蔽来自球队外部的噪音。只是对于如今的爵士来说,要做到这一点绝非易事。几周后就是季中交易截止日,很多球队都希望在这一天之前,再对阵容做出些许的调整,以此来让球队获得更大的上升助力。虽然球员们都很职业,也在这个联盟中见过太多人来人往,可说到底他们也是人,也会有自己的情绪。对如今的这支爵士来说,这也是他们第一次经历这种流言蜚语四起的情形。
就像上赛季第一次经历季后赛伤病一样,如今的爵士也必须要直面这个问题。如果不能他们无法找到在流言包围下继续打好比赛的方式,那他们的战绩不仅会下跌得更多,球队的阵容也可能被拆散得更快。
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如今的爵士还留在西部第四的位置上,可是他们与前面队伍的差距,正在被慢慢拉开。他们距离太阳有8个胜场,距离勇士5.5个胜场,距离灰熊也有1.5个胜场。更残酷的是,迄今为止爵士2次遭遇勇士,与太阳和灰熊分别打了1场,这4场他们全输了。相比这三支球队,爵士显得阵容差了一截,斗志则相差更多。这让爵士似乎已经掉队了。
当然,如果爵士能够在4月底恢复全员健康,并且在季后赛重燃斗志,那一月迄今为止的种种不顺,都只会是一种笑谈。就好像他们上赛季常规赛表现极佳,但季后赛次轮出局,也没有人会将他们上赛季的发挥和成功划等号。这就是NBA的残酷,而爵士也深知这一点。
为了避免上赛季那种高开低走的局面,爵士本赛季也在寻求调整和改变。比如他们在压低康利的出战时间,从上赛季的29.4分钟,减少到目前的28.5分钟。再比如,爵士也在尝试不同的阵容搭配,希望挖掘更多可用之材,增加球队的阵容厚度。起码从这些角度看,爵士终于像一支在为4月和5月做提前考虑的、有经验的队伍了。
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“我们必须要培养一种心态,那就是我们需要在季后赛中打出好的表现,所以我们在常规赛要想尽办法,争取让自己变得更好,”博格达诺维奇说,“不管我们最终常规赛的排名是第一,还是第四,抑或是要去打附加赛,我们都必须在那一刻到来时,为展现出最佳的状态做好准备。所以,我们的主要目标,就是在保持健康的同时,让球队变得更出色。”
所以对爵士来说,想要真正地实现这个目标,那如今这段艰难的时光,将是决定他们本赛季成败与否的关键所在。他们如何扭转如今这样的局面?在后半季更加艰难的赛程面前,他们会呈现出怎样的状态和面貌?
这些问题,只能靠爵士自己给出答案。

作者 cccccc