NBA打拼六年之后,英格拉姆的第一场季后赛并不理想。在克劳德的顶防和太阳全队的围追堵截下,他整场比赛17投6中拿下18分,只送出4记助攻却有5次失误。
在赛后他接受采访时承认球队还有点儿稚嫩,承认自己遇到了困难,但也不卑不亢地表扬了替补阵容:“太阳队有很多厉害的防守球员,身体对抗非常强硬,他们对我和C.J.防得很好……但我们这场比赛也不是没有亮点,我们的板凳球员打得很好,在第三节追了不少分,瓦兰和南斯抓了很多前场篮板,每位球员都努力做出了贡献……我们是第一次打季后赛,我们会做出调整的。”
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一整个赛季,鹈鹕最擅长的事情就是做调整。毕竟去年9月时,所有人还都以为英格拉姆新赛季的目标会是在一套以锡安·威廉姆森为进攻核心的体系里充当配角。但在有关锡安的伤病、体重、场外麻烦逐渐肥皂剧化之后,鹈鹕似乎一下子就被贴上了烂队的标签。在球队打出了1胜12负开局之后,更是没人相信这支球队还有希望。所有人都只想看这支球队的笑话,看他们输更多的球,看大卫·格里芬丢掉工作,看锡安的转会传言,看英格拉姆在泥潭中奋力挣扎,然后把他为拯救球队而作的努力打成又一个数据刷子。只有鹈鹕队内的运动员和教练团队还对球队抱有最后的期待:因为英格拉姆还没放弃。
在没有锡安的情况下,英格拉姆几乎每场比赛都要遭遇对手的夹击,但他从未抱怨半句,反而找到了有效的应对方法。在赛季初期因更换教练和臀部伤势所导致的阵痛(本赛季没有英格拉姆的比赛,鹈鹕7胜20负)之后,他从12月开始,打出了职业生涯综合最好的表现。而他领导球队的地方不仅仅是在比赛里,更包括训练场上。在每次训练结束之后,他都会和队友们一起加练,帮助他们尽快适应新帅威利·格林的战术体系,找到自己在球队里的定位。
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鹈鹕新秀特雷·墨菲三世对他的付出叹为观止:“联盟里有很多像英格拉姆这样拿着顶薪而且广受赞誉的运动员,一旦球队陷入困难,他们总是很快对输球表示厌倦,然后找个受伤之类的借口就不打了。但英格拉姆不是那种人,他每天都全情付出,不但努力提升自己,还总想着帮助我们。”
2021年11月初,年轻的新奥尔良鹈鹕队正处于他们艰苦的客场之旅中,墨菲没完全适应这个联盟,在对国王的比赛里,他生涯第一次得分挂了零蛋。随队飞往金州之后,英格拉姆邀请墨菲来自己的酒店房间里一起看上场比赛的录像,帮他提提建议,找找他在比赛中的问题。当墨菲推门而入时,他在英格拉姆房间里看到了正在看录像的何塞·阿尔瓦拉多。
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临时抱佛脚的录像课看起来没有起到立竿见影的作用,没有英格拉姆的鹈鹕在客场输了金州勇士41分。但这种努力是潜移默化的,鹈鹕从12月开始慢慢扭转了他们的颓势。克服赛季初的伤病和灾难式的开局并不容易,但英格拉姆做到了。他经常邀请球队的年轻人和他一起加练,在加练完之后又请他们去自己家或者餐厅里吃饭,这样他就可以深入了球队的新人们。当你在赛后新闻发布会上看到鹈鹕的年轻人们谈起英格拉姆时,你能看到他们溢于言表的对英格拉姆的喜爱甚至崇拜。英格拉姆夸夸群群主墨菲从来没想过能每天得到他的言传身教:“他总是愿意抽出时间来帮助我们这些年轻球员。这个级别的球星愿意坐下来和你平等交谈,这总能让我受益匪浅。”
阿尔瓦拉多也应该在这个群里至少担任一个管理员:“自我来到鹈鹕以来,布兰登总是把我当成他的小兄弟。他是超级明星,他不必为我这么做,但他真的是个好人,我很幸运能交到这样的朋友。”
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在季中交易后,新鹈鹕的核心三人组是24岁的英格拉姆、30岁的麦科勒姆和29岁的瓦兰修纳斯,但在英格拉姆的领导和威利·格林的执教下,越来越多的年轻球员成为了球队中的重要组成部分。随着赛季的进展,事实表现证明,特雷·墨菲、赫伯·琼斯、何塞·阿尔瓦拉多、杰克森·海斯和纳吉·马绍尔们打得越多,鹈鹕队的表现就越好。在最后两场最关键的比赛里,年轻人们经受住了考验。在对快船的第三节打完之后,威利·格林对他们那番热血沸腾的演说,让鹈鹕完成了不可思议的大逆转。
“我们刚才已经接下了他们最强的一拳,我们现在只落后10分,比赛还有一节。把你们该死的头都给我昂起来!我们每天苦练,为的就是这一刻。我们不会放弃,我们特么的得战到最后!”
鹈鹕真的战到了最后。阿尔瓦拉多和墨菲的挺身而出帮助他们涉险过关,但让球队足以撑到那一刻的人,还是英格拉姆。
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对马刺砍下27分,然后是对快船的30分,英格拉姆的高效和高产让每个防守者都难以招架。在可能是他职业生涯迄今为止最重要的两场比赛里,英格拉姆展示出了来到鹈鹕三年以来的巨大长进:在鹈鹕的第一个赛季,他提升了自己的跳投,在阿尔文·金特里的建议下顺应时代,投了大量的三分球,还入选了全明星;在第二个赛季里,在斯坦·范甘迪的指导下,他开始学着提升自己的大局观,通过自己的身高和视野充当球队的控球前锋,承担了鹈鹕的组织重任;然后是这第三个赛季,他很快融入了威利·格林的体系,除了场上的得分和助攻之外,他在关键比赛、关键时刻里的表现,他阅读比赛的能力,在球场上的肢体语言,应对压力的方式,这一切都说明他又上了一个新台阶,这位24岁的前锋不再是那个只专注于自我的尖兵,而是成为了真正把球队扛在肩上的领袖。
威利·格林甚至在赛后采访中把英格拉姆和保罗·皮尔斯相提并论:“英格拉姆就是新的‘真理’。他一直在等待这样的时刻。在他的身上,我看到了我从一名球员和一个人身上能期待的所有东西。”
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这两场比赛的胜利不仅帮助鹈鹕拿到了季后赛席位,拿到了向全联盟最好的球队学习的机会,拿到了和锡安团队谈判的资本,也为鹈鹕球会历史上最振奋人心的赛季之一写上了浓墨重彩的一笔,让赢球的文化得以继续在新奥尔良得以成长。
先是有关锡安的肥皂剧,然后是去年秋天的坎坷开局,冰沙王中心的球迷亲眼看到这支年轻的球队在他们的眼皮子底下迅速成长,穿越无数的逆境奋勇向前。对于一支36胜的球队来说,讨论这些关于胜利、文化和坚持不懈的话题听起来有点滑稽,但这就是英格拉姆的努力带来的小小奇迹。当所有人都冷眼相对,认为他们毫无希望时,他依然保持着信念,从未动摇过自己的决心。当他手刃湖人和快船,站在他曾经战斗过三年的斯台普斯中心——现在应该叫加密网球馆——的地板上,兜兜转转又回到了最初的起点,曾经的洛杉矶弃子终于化茧成蝶,完成了最爽快的复仇,为自己得来不易的胜利而仰天长啸的那一刻,不知道洛杉矶的球迷们目睹此刻会作何感想。
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作为亲眼目睹这一切的见证人,小拉里·南斯感慨颇多:“去年夏天我离开了克利夫兰,想要加盟一支季后赛球队。当我来到新奥尔良的时候,我就知道我们会成功。不管谁在场上,对手是谁,在我眼里英格拉姆都是场上最强的球员。我之前和英格拉姆一起在洛杉矶打过,我看到了他究竟有多努力。如果我们定在早上10点训练,英格拉姆总是8点就到,我们来到训练场的时候,他每次都已经满头大汗了。我这辈子见过的训练最努力的两个球员里,有一个就是英格拉姆。他每天都是这样训练,我看到他这么努力,我就会想,我会做我能做的一切事情去帮助他。”
而我们其实都知道,他说的另一个球员是谁。

作者 cccccc